Political Art: 
A Fred Hampton VideoFreex Interview 
Nicholas Gregory Painter 
Art 544: Video,...
Video can be both political and art. There exists no clear division between these two 
ideas within the medium. The eme...
consciousness industry reinforces racism through its representations and silencing of those like 
Hampton who stand in ...
while at the same time offering a creative experience in its visuals and sound. In the Hampton 
interview all of these ...
disregard for its importance he seems aware of it as well. The white gaze within this video relates 
back to the experi...
that there exists liberating factors within the new visual media and that the “liberating factors 
immanent in these fo...
“The passion caused by the great and sublime in nature . . . is that state of the soul, in 
which all its motions are s...
Benjamin, Walter. "The Work of Art in the Age of Mechanical Reproduction." Marxist Internet  
Archive. 1...
of 8


Published on: Mar 4, 2016

Transcripts - PoliticalArt

  • 1.         Political Art:  A Fred Hampton VideoFreex Interview                      Nicholas Gregory Painter  Art 544: Video, Media, Politics (1968­Present)  12/2/2015  Final Paper
  • 2. 1  Video can be both political and art. There exists no clear division between these two  ideas within the medium. The emergence of video art has brought with it a new gaze. This  difference way of seeing is present within the VideoFreex filming and interview of Fred  Hampton in ​Fred Hampton: Black Panthers in Chicago​, shot in 1969. This video is both political  and art.  In its utilization of the concept of Guerrilla television, the experience of this video has  the potential for a freedom and escape from the formal restraints of studio television. According  Deirdre Boyle (1997) in ​Subject to Change, ​guerilla television, “...offered the means to  ‘decentralize’ television so that a Whitmanesque democracy of ideas, opinions, and cultural  expressions made both by and for the people.”  By nature of its creation video art is political. 1 This decentralization media is at the forefront of videos like the Hampton interview, dealing both  with race and domination through representations presented within the content and formal  structure of the video.    Listening to the words of Hampton makes it obvious that the subject matter of the video  is political. He speaks a great deal about the inequality of black people in America. Of course  this inequality persists in the 21st century, one only need to look at the rates of poverty,  incarceration and deaths of Blacks in America to understand this crisis. Not only are the words  spoken political, the techniques used to shoot Hampton are also political in nature. The political  structure of the video lies in its rejection of the mass media's methods of representation and  creation. Leading up to the creation of video art, as Enzensberger (1970) points out in  Constituents of a Theory of the Media​, electronic media became the industry of consciousness,  infiltrating all aspects of human life.  This industry influences how and what we desire. The 2 1  Boyle, Deirdre. ​Subject to change: Guerrilla television revisited​. Oxford University Press, 1997.    2  ​Enzensberger, Hans Magnus. "Constituents of a Theory of the Media." ​New Left Review​ 64, no.
  • 3. 2  consciousness industry reinforces racism through its representations and silencing of those like  Hampton who stand in opposition to capitalist domination and its oppression.  Video art offers an avenue of creation and political dialogue more accessible to the  masses. It is relatively cheap and easy to reproduce, allowing for new poorer voices to be heard.  Sara Hornbacher (1985), a visual artist at the forefront of the medium continuously since the  1970s writes, “early practitioners viewed their activity as the locus or site of a profound social  criticism directed in particular at the domination of individuals by technological culture.”  3 Giving Hampton a platform to speak freely while utilizing techniques of video, not studio  production, VideoFreex created an inescapable social criticism of the current situation in which  Hampton finds himself. If in the realm of video art, the masses of people are not relegated to the  position of receiver, but can also be a transmitter, then it follows “the new media are egalitarian  in structure. Anyone can take part in them by a simple switching of the process,” (Enzensberger  1970).  If the media is dominated by the capitalist consciousness industry, the act of producing 4 new media, specifically video art, is counter to that system of control, thereby making the act of  video creation political.   Video art has the potential to be political and subversive, not only in its content, but also  in its form. The way in which the video artist captures the image, how the camera moves, what it  captures, who or what is represented can be a subversion of the commodity driven mass media  1970 (1970): 13­36.    3  ​Hornbacher, Sara. "Editor's Statement: Video: The Reflexive Medium." ​Art Journal​ 45, no. 3   (1985): 191­193.    4  ​Enzensberger, Hans Magnus. "Constituents of a Theory of the Media." ​New Left Review​ 64, no.   1970 (1970): 13­36.
  • 4. 3  while at the same time offering a creative experience in its visuals and sound. In the Hampton  interview all of these elements are present, creating a video that is political in content and form  and artistic in its execution. The formal structure of video art is a response to the formal structure  of the mass media, in ​The Passion for Perceiving: Expanded Forms of Film and Video Art​, John  G. Hanhardt (1985) says video art is a “conscious rejection of a single channel television viewing  within the home.”  The VideoFreex Hampton interview was in a way a response to the mass 5 media, made possible by the technology of portable video. The weight of video’s message  persists through to the present.  Racism, capitalist control, and domination of people and the  media is an issue still facing human beings.   The techniques employed in the video are more free and less restricted than television.  The video camera moves about the room freely, not constrained to the stiff flatness of studio  shooting. The room was full of smoke and featured several black people who were at the  forefront of the civil rights movement in a time of action and change. These people were not  generally represented on television, to present them on screen was a subversion to the mass  media and dominant society. Someone like Hampton was far less likely to be allowed to speak  than someone who was white and middle class. He spoke without a time limit or restraint of  language.   The idea of race is important within the structure of the video, as it is being recorded by  white men, a white man is asking the questions and a white man is holding the camera. As the  viewer we are always aware of the white gaze, from Hampton’s look into the camera to his  5  ​Hanhardt, John G. "The Passion for Perceiving: Expanded Forms of Film and Video Art." ​Art   Journal​ 45, no. 3 (1985): 213­216.
  • 5. 4  disregard for its importance he seems aware of it as well. The white gaze within this video relates  back to the experience of being black within America, always being watched, defined, and  judged by dominant society.    Watching the interview of Hampton makes it apparent how the images and sounds of the  video can carry the weight of its political message through generations. The question of progress  in human society is an important one. In the midst of continuous police brutality and inequality  facing black Americans, it is as if this video could be made now.  The message reveals within its  ambiguity a desire for change, a hope that underlies the process of its creation, this is embedded  not only through the rhetoric of Hampton, but within the structure of the video itself. Video art is  a record, it is historical in nature, capturing the visual subject in its time and place. With the  knowledge of Hampton's death following this interview, it is impossible to separate when and  what he speaks about from the time and environment in which he lived. The environment that  produced him also killed him.   Walter Benjamin’s (1998) idea about the human relationship to her own environment  within film may be applied to video art, “the characteristics of film lie not only in the manner in  which man presents himself to the mechanical equipment but also in the manner in which, by  means of this apparatus, man can represent his environment.”  VideoFreex captured so well 6 Hamptons speech patterns, his body movements, and the content of his words. A defining picture  of Hampton’s environment and his connection to it is made clear. Enzensberger (1970) believes  6  ​Benjamin, Walter. "The Work of Art in the Age of Mechanical Reproduction." Marxist Internet   Archive. 1998. Accessed November 18, 2015. https://www.marxists.org/reference/subject/philosophy/works/ge/benjamin.htm. Hegel,  Georg Wilhelm Friedrich. "Lectures on Fine Art Vol 1." Marxist Internet Archive. 1975. Accessed November 14, 2015.  https://www.marxists.org/reference/archive/hegel/works/ae/contents.htm.
  • 6. 5  that there exists liberating factors within the new visual media and that the “liberating factors  immanent in these forces” should be cultivated to bring about change.  The act of liberation is 7 political. It leads to change in society and thought. As Hampton speaks about his own liberation  and the liberation of his people, the video’s form and structure speaks about the liberation from  capatlist domination of media and its uses of emerging technologies to maintain its dominance.  The video is clearly political, perhaps not as clear, it is also art. Within art lies a promise  of true freedom, a representation of the beautiful and sublime reflecting our divine nature, Hegel  (1975) writes that fine art “only fulfils its supreme task when it has placed itself in the same  sphere as religion and philosophy, and when it is simply one way of bringing to our minds and  expressing the Divine, the deepest interests of mankind, and the most comprehensive truths of  the spirit.” Within the Hampton interview lies the aspiration towards a freedom and liberation,  this form of existence is counter to the capitalist technological and social domination. At the  same time the video’s separation from the mass media in its use of non corporate television  also  reflects a form of liberation. The freedom of spirit essential to the Hampton interview is a  representation of the one the deeper interests of himself, the filmmakers, and humanity, which  could be called as Hampton does, “progressive.”   The video is not particularly beautiful, but rather it is the presence of a sublime quality  that easily broaches the realm of art. Edmund Burke (1770) defines sublimity in its relation to the  experience of it,   7  ​Enzensberger, Hans Magnus. "Constituents of a Theory of the Media." ​New Left Review​ 64, no.   1970 (1970): 13­36.
  • 7. 6  “The passion caused by the great and sublime in nature . . . is that state of the soul, in  which all its motions are suspended, with some degree of horror. In this case the mind is  so entirely filled with its object, that it cannot entertain any other."  8  The cadence of Hamptons speech and the intimacy of the shots create a voyeuristic discomfort.  Since there seems to be no formal structure in what the camera captures, it is apparent the person  holding the camera is consciously deciding what is visually significant. It has the sense that the  VideoFreex were let into the world of the Black Panthers. They entered ready to document it.  The voyeurism is a constant reminder of the white gaze and the domination of culture and media  by the ruling white race and class. Herein lies the sublimity of my experience.   In that room in 1969, VideoFreex and the Black Panthers came together as equals in a  time and place of inequality. When they leave the room, this equality disappears. In this  environment, perhaps still reflected today, the white gaze and production is necessary to reach a  broader audience. The message of liberation is counter to that of the capitalist dominated  consciousness industry. Though video art is subversive in nature, it cannot eliminate the  structures of its environment. There exists the possibility to change how the environment is  represented and transmitted through the new media. It is uncertain if this will lead to true  progress and liberation. Fred Hampton was killed, as many of the leaders he mentions. His  message can live on through his actions and video interviews like the VideoFreex interview for  generations to come. The sad reality that there is inequality for Black Americans, the sublimity,  or the horror of racism brought to the forefront by Hampton’s interview by VideoFreex is a  prime example of what political video art can be and is.  8  Burke, Edmund. "A Philosophical Enquiry Into the Origin of Our Ideas of the Sublime and the
  • 8. 7  Bibiliography  Benjamin, Walter. "The Work of Art in the Age of Mechanical Reproduction." Marxist Internet   Archive. 1998. Accessed November 18, 2015.  https://www.marxists.org/reference/subject/philosophy/works/ge/benjamin.htm. Hegel,  Georg Wilhelm Friedrich. "Lectures on Fine Art Vol 1." Marxist Internet Archive. 1975.  Accessed November 14, 2015.  https://www.marxists.org/reference/archive/hegel/works/ae/contents.htm.  Boyle, Deirdre. ​Subject to change: Guerrilla television revisited​. Oxford University Press, 1997.  Burke, Edmund. "A Philosophical Enquiry Into the Origin of Our Ideas of the Sublime and the   Beautiful." Westmont College. 1770. Accessed November 19, 2015.  http://homepage.westmont.edu/hoeckley/readings/symposium/pdf/001_100/069.pdf.   Enzensberger, Hans Magnus. "Constituents of a Theory of the Media." ​New Left Review​ 64, no.   1970 (1970): 13­36.  Hornbacher, Sara. "Editor's Statement: Video: The Reflexive Medium." ​Art Journal​ 45, no. 3   (1985): 191­193.  Hanhardt, John G. "The Passion for Perceiving: Expanded Forms of Film and Video Art." ​Art   Journal​ 45, no. 3 (1985): 213­216.  Videofreex, “Subject to Change” (1969, 1:18:35)

Related Documents